Photographer’s Statement

Mexico’s history is a fascinating and cautionary tale of exchange and conflict: dozens of often-warring indigenous cultures, trade from all corners, the Spanish conquest, and most recently, the onslaught of US pop culture have all played a role.

These photos depict traditions and know-how practiced in the Americas for millennia, as well as customs and ideas adopted from elsewhere.

Much of what I photograph is disappearing; many of Mexico’s cultures are changing beyond recognition as they cede to stronger cultural currents and convenience. Meanwhile, species and forests fall to cattle farming, logging, and urban sprawl. It’s a story of transformation and loss on the margins of the global economy.

This loss would be all the greater if we never knew what had been lost – if in this process, the animals, plants, and wisdom of other cultural narratives never made it to our collective understanding.

How will it all play out? Will this trend continue until everyone drinks Pepsi, watches Netflix, and worships the same god? We don’t know. But I believe it’s important to document and appreciate the world today and to know more about how we arrived here as we plan for the future.

May this photography inform and inspire anyone interested in the incredible diversity of life and the myriad of ways to live it.

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Sean is an Associate Professor and Researcher with the University of Papaloapan in northern Oaxaca.

Prior to leaving the United States in 2009, Sean conducted research with the Brookings Institution and the Inter-American Development Bank, and managed programs with the David Rockefeller Center for Latin American Studies at Harvard University.

In 2014, the David Rockefeller Center for Latin American Studies exhibited Sean’s documentary photography in Mexico City. The exhibition focused on a series of interviews examining the perilous journey Central American migrants face as they travel to the United States.

Declaración del Fotógrafo

La historia de México es un relato fascinante de intercambios y conflictos: docenas de culturas indígenas, a menudo enfrentadas, el comercio de todos los rincones, la conquista española y, más recientemente, la embestida de la cultura pop estadounidense han desempeñado papeles importantes.

Estas fotos muestran tradiciones y conocimientos practicados en las Américas durante milenios, así como costumbres e ideas adoptadas de otros lugares.

Gran parte de lo que fotografío está desapareciendo; muchas de las culturas de México están cambiando hasta quedar irreconocibles al ceder ante corrientes culturales globales. Mientras tanto, las especies y los bosques caen ante la ganadería, la tala y la expansión urbana. Es una historia de transformación y pérdida en los márgenes de la economía global.

Esta pérdida sería aún mayor si nunca supiéramos lo que se había perdido, si en este proceso, los animales, las plantas y la sabiduría de otras narrativas culturales nunca llegaran a nuestra comprensión colectiva.

¿Cómo acabará todo esto? ¿Continuará esta tendencia hasta que todo el mundo beba Pepsi, vea Netflix y adore al mismo dios? No lo sabemos. Pero creo que es importante documentar y apreciar el mundo actual y saber más sobre cómo hemos llegado hasta aquí mientras planeamos el futuro.

Que esta fotografía informe e inspire a cualquier persona interesada en la increíble diversidad de la vida y la miríada de formas de vivirla.

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Sean es profesor asociado e investigador en la Universidad del Papaloapan, en el norte de Oaxaca.

Antes de dejar los Estados Unidos en 2009, Sean realizó investigaciones con la Institución Brookings y el Banco Interamericano de Desarrollo, y gestionó programas con el Centro David Rockefeller de Estudios Latinoamericanos de la Universidad de Harvard.

En 2014, el Centro David Rockefeller de Estudios Latinoamericanos expuso la fotografía documental de Sean en la Ciudad de México. La exposición se centró en una serie de entrevistas en las que se examinaba el peligroso viaje que afrontan los migrantes centroamericanos para llegar a Estados Unidos.

Don Antonio, Nahá Chiapas 2018.
Conversing Don Antonio, Nahá Chiapas, Mexico. Photo by Mittie Roger. 2018.